Sprachmittlerin des US-Militärs wegen Spionage zu 23 Jahren Haft verurteilt

Qasem Soleimani, Abu Mahdi al-Muhandis
Qasem Soleimani (links) und Abu Mahdi al-Muhandis kamen bei dem Raketenangriff per Drohne ums Leben. Das Foto zeigt sie im Jahr 2017 bei der Beisetzung von Soleimanis Vater. - Bild: Fars News Agency, CC-BY 4.0

In den USA ist eine 62-jährige Übersetzerin und Dolmetscherin, die als Zivilbeschäftigte für das US-Militär im Nahen Osten arbeitete, zu 23 Jahren Gefängnis verurteilt worden, weil sie als geheim eingestufte Informationen an einen Mittelsmann der Terrororganisation Hisbollah weitergegeben hatte.

Die aus Rochester, Minnesota, stammende Mariam Taha Thompson war im Februar 2020 vom FBI verhaftet worden, saß seitdem in Untersuchungshaft und legte im März 2021 ein umfassendes Geständnis ab.

Angestellte Übersetzerin im Irak

Thompson arbeitete als zivilbeschäftigte Übersetzerin in Einrichtungen des US-Militärs im Nahen Osten und besaß auch die Sicherheitsfreigabe für den Umgang mit streng geheimen Unterlagen.

Seit 2017 stand sie über eine Messenger-App mit einem Libanesen in Kontakt, zu dem sich im Lauf der Zeit so etwas wie eine romantische Beziehung entwickelte. Der Mann lud sie in den Libanon ein und deutete an, sie heiraten zu wollen.

Außerdem offenbarte er ihr, dass eines seiner Familienmitglieder im libanesischen Innenministerium tätig war, und dass er Kontakte zur Führungsebene der libanesischen Hisbollah unterhalte. Die Dolmetscherin war dem Mann nie persönlich begegnet, sondern hatte ihn in den Sozialen Medien kennen gelernt.

Raketenangriff auf Fahrzeugkolonne von Qasem Soleimani

Im Dezember 2019 war Thompson einer Einrichtung der Special Operations Task Force im Irak zugeteilt. Damals starteten die Vereinigten Staaten eine Reihe von Luftangriffen im Irak, die sich gegen die vom Iran unterstützte Hisbollah richteten.

Am 3. Januar 2020 gipfelten diese Luftangriffe in einem Raketenangriff auf die Fahrzeugkolonne von Qasem Soleimani, der dabei ums Leben kam. Soleimani war Kommandeur der Quds-Einheit, einer Unterabteilung der iranischen Revolutionsgarde, die militärische Einsätze außerhalb des Iran durchführt. Bei dem Drohnenangriff starb auch Abu Mahdi al-Muhandis, der Anführer der Kataib Hisbollah.

Geheimnisverrat gefährdete Menschenleben

Kurz nach dem Vorfall, der weltweit Aufsehen erregte, wurde Thompson von ihrem libanesischen Bekannten gebeten, ihm Informationen über die Personen zu liefern, die den Vereinigten Staaten geholfen hatten, Soleimani ins Visier zu nehmen.

Die Ermittler konnten nachweisen, dass Thompson daraufhin begann, auf Dutzende von Dateien mit entsprechenden Informationen zuzugreifen und diese Daten an ihren Kontaktmann zu übermitteln. Von diesem erhielt sie die Rückmeldung, dass die Hisbollah mit den gelieferten Informationen zufrieden war.

Letztendlich hatte Thompson die Identitäten von mindestens acht Mitarbeitern und Informanten des Geheimdienstes, mindestens zehn geplante Angriffsziele und darüber hinaus Angaben zu bestimmten vom Militär genutzten Verfahren, Techniken und Taktiken verraten.

Verurteilung soll als mahnendes Beispiel dienen

Thompson habe das Leben der Soldaten, die als Freunde und Kollegen an ihrer Seite arbeiteten, gefährdet, so Assistant Attorney General John C. Demers. Ihre Verurteilung solle eine „klare Warnung“ an alle diejenigen sein, die eine Freigabe für den Umgang mit geheimen Informationen haben. Verstöße würden nicht auf die leichte Schulter genommen, besonders dann nicht, wenn sie Menschenleben gefährdeten.

Channing D. Phillips, Acting U.S. Attorney für den District of Columbia, mahnt, dass allen, die ihr Land verraten, ernsthafte Konsequenzen drohen.

„Die Weitergabe solcher Informationen zum persönlichen Vorteil oder zum Vorteil anderer ist nicht selbstlos oder heldenhaft, sondern kriminell“, erklärt Alan E. Kohler Jr. von der Spionageabwehr des FBI. Mariam Thompson habe die Landesverteidigung in Gefahr gebracht. Das FBI werde weiterhin unermüdlich daran arbeiten, feindliche nachrichtendienstliche Aktivitäten zu vereiteln. Man werde alle zur Verantwortung zu ziehen, die Gegner der USA unterstützten.

Das US-Justizministerium hat zu dem Fall eine längere Pressemitteilung veröffentlicht:

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Department of Justice
Office of Public Affairs

Wednesday, June 23, 2021

Defense Department Linguist Sentenced to 23 Years in Prison for Transmitting Highly Sensitive Classified National Defense Information to Aid a Foreign Government

Mariam Taha Thompson, 62, formerly of Rochester, Minnesota, was sentenced today to 23 years in prison for delivering classified national defense information to aid a foreign government. As part of her March 26 guilty plea, Thompson admitted that she believed that the classified national defense information that she was passing to a Lebanese national would be provided to Lebanese Hezbollah, a designated foreign terrorist organization.

“Thompson’s sentence reflects the seriousness of her violation of the trust of the American people, of the human sources she jeopardized and of the troops who worked at her side as friends and colleagues,” said Assistant Attorney General John C. Demers for the Justice Department’s National Security Division. “That Thompson passed our nation’s sensitive secrets to someone whom she knew had ties to Lebanese Hezbollah made her betrayal all the more serious. Thompson’s sentence should stand as a clear warning to all clearance holders that violations of their oath to this country will not be taken lightly, especially when they put lives at risk.”

“The defendant’s decision to aid a foreign terrorist organization was a betrayal that endangered the lives of the very American men and women on the battlefield who had served beside her for more than a decade,” said Acting U.S. Attorney Channing D. Phillips for the District of Columbia. “Let today’s sentence serve notice that there are serious consequences for anyone who betrays this country by compromising national defense information.”

“This case should serve as a clear reminder to all of those entrusted with national defense information that unilaterally disclosing such information for personal gain, or that of others, is not selfless or heroic; it is criminal,” said Assistant Director Alan E. Kohler, Jr. of the FBI’s Counterintelligence Division. “By knowingly distributing classified information that would be passed onto a designated foreign terrorist organization, Mariam Thompson put our national defense in danger. The men and women of the FBI will continue to work tirelessly to defeat hostile intelligence activities targeting the United States and to hold those who assist our adversaries accountable.”

“Thompson was entrusted with highly sensitive information, and she chose to betray her country by providing classified defense information to a foreign terrorist organization,” said Assistant Director in Charge Steven M. D’Antuono of the FBI Washington Field Office. “Today’s significant sentencing shows the dedicated work of the FBI, the U.S. Intelligence Community and our global partners to work swiftly and diligently to safeguard our national security information and hold accountable those who break our nation’s trust.”

According to court documents, Thompson worked as a contract linguist at an overseas U.S. military facility where she was entrusted with a Top-Secret government security clearance. Thompson admitted that, beginning in 2017, she started communicating with her unindicted co-conspirator using a video-chat feature on a secure text and voice messaging application. Over time, Thompson developed a romantic interest in her co-conspirator. Thompson learned that the unindicted co-conspirator had a family member who was in the Lebanese Ministry of the Interior and that the unindicted co-conspirator claimed to have received a ring from Hassan Nasrallah, the secretary-general of Lebanese Hezbollah.

In December 2019, while Thompson was assigned to a Special Operations Task Force facility in Iraq, the United States launched a series of airstrikes in Iraq targeting Kata’ib Hezbollah, an Iranian-backed foreign terrorist organization. These airstrikes culminated in a Jan. 3, 2020, strike that resulted in the death of Iranian Revolutionary Guard Corps Quds Force commander Qasem Suleimani, as well as the founder of Kata’ib Hezbollah, Abu Mahdi al-Muhandis.

Following Suleimani’s death, the unindicted co-conspirator began asking Thompson to provide “them” with information about the human assets who had helped the United States to target Suleimani. Thompson admitted that she understood “them” to be Lebanese Hezbollah, including an unnamed high-ranking military commander.

After receiving this request for information in early January 2020, Thompson began accessing dozens of files concerning human intelligence sources, including true names, personal identification data, background information and photographs of the human assets, as well as operational cables detailing information the assets provided to the U.S. government. Thompson used several techniques to pass this information on to the unindicted co-conspirator, who told her that his contacts were pleased with the information and that the Lebanese Hezbollah military commander wanted to meet Thompson when she came to Lebanon.

When she was arrested by the FBI on Feb. 27, 2020, Thompson had used her access to classified national defense information to provide her co-conspirator with the identities of at least eight clandestine human assets; at least 10 U.S. targets; and multiple tactics, techniques and procedures. Thompson intended and had reason to believe that this classified national defense information would be used to the injury of the United States and to the advantage of Lebanese Hezbollah.

Today’s sentencing was the result of the significant cooperation between law enforcement, the Department of Defense and the intelligence community in the successful resolution of this investigation led by the FBI Washington Field Office.

National Security Division Trial Attorneys Jennifer Kennedy Gellie of the Counterintelligence and Export Control Section and Jennifer Levy of the Counterterrorism Section, and Special Assistant U.S. Attorney John Cummings for the District of Columbia prosecuted the case.

Press Release Number: 21-589

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Richard Schneider